En person i skyddsdräkt står vid stålbarriärerna vid ett nedstängt bostadsområde i Peking.

Kina Peking har misslyckats med att förbereda för ett oundvikligt massutbrott av covid-19 genom att fokusera på att begränsa smittan. Det säger experter till Financial Times.

Kinas läkare har ett rättframt budskap till president Xi Jinping: landets sjukvårdssystem är inte förberett att hantera ett stort landsomfattande coronavirusutbrott som oundvikligen kommer att följa på varje lättnad av de strikta åtgärderna för att begränsa covid-19.

Varningen till Kinas ledare levererades av ett dussin hälsoproffs – inklusive läkare och sjuksköterskor i frontlinjen samt hälsoföreträdare från lokala myndigheter som intervjuats av FT under månaden, och som upprepats av internationella experter.

”Sjukvårdssystemet kommer förmodligen att bli förlamat när det står inför massutbrott”, sade en läkare på ett offentligt sjukhus i Wuhan, centrala Kina, där pandemin startade för nästan tre år sedan.

Varningen fungerar också som en verklighetskontroll för många i Kina och runt om i världen som hoppas att Xi kommer att avsluta sin noll-Covid-policy. Experter uppgav att policyn innebär att Kina inte hade prioriterat att bygga robusta försvar för ett massutbrott, utan i stället har fokuserat sina resurser på begränsning.

Kärnan i problemet som Peking själv har skapat är vad många ser som en oundviklig ”exit-våg”, en snabb ökning av infektioner när landet avvecklar sina hårdhänta pandemirestriktioner.

Denna våg hotar att överväldiga landets sjukvård om inte Xi och hans högsta allierade gör radikala förändringar av noll-covid-policyn som en förberedelse.

”Det stora hotet i en exit-våg är det stora antalet fall på kort tid”, säger Ben Cowling, professor i epidemiologi vid University of Hong Kong.

”Jag skulle vara ovillig att säga att det finns ett scenario där en exitvåg inte orsakar problem för sjukvården. Det är svårt att föreställa sig”, fortsätter han.

Experter säger att Xi:s administration skulle behöva förlita sig på förlängt tvång för social distansering, inklusive stängda skolor och hemarbete, för att dämpa varje återgång till förpandemisk normalitet.

Kina skulle också behöva reservera sjukhus och isoleringsfaciliteter för allvarligt sjuka och följa resten av världen i att tillåta asymtomatiska och milda fall att isolera sig hemma, för att dämpa bördan på sitt sjukvårdssystem.

Om trycket på sjukhusen inte lättas och det finns begränsad tillgänglighet på vård visar Hongkongs erfarenhet att dödsfallen från covid kommer att bli mycket högre.

Kinas noll-covid-strategi inkluderar nedstängningar av byggnader, förorter eller hela städer, liksom masstestning, karantän och elektronisk kontaktspårning. Även om detta varit framgångsrikt för att dämpa utbrott så har politiken förvärrat problemen i Kinas sjukvårdssystem och lämnat en stor del av befolkningen djupt rädda för viruset.

Kinas äldre har inte velat ta covid-vaccin och endast 40 procent av dem över 80 har tagit tre doser av det inhemskt tillverkade vaccinet.

Jin Dong-yan, virolog vid Hongkongs universitet, sade att kinesiska sjukhus kunde svämmas över av ett inflöde av ovaccinerade äldre patienter om det blir ett massutbrott, och upprepa den kris som uppstod i Hongkong tidigare i år när platserna tog slut på sjukhus och bårhus.

De senaste veckorna har vissa börsmarknadsanalytiker och handlare reagerat med entusiasm på uppfattade tecken på att Peking håller på att svänga mot en ”återöppningsplan” – en förändring som de naturligtvis hoppas kommer att ge en omstart för förtroendet på världens största konsumentmarknad och lätta på de störningar som sporadiskt har förmörkat de globala leveranskedjorna.

FT konstaterar att optimismen tilltog förra veckan efter att Peking lättat på karantänskrav för nära kontakter och internationella resenärer.

Enligt sjukvårdspersonal är Kinas sjukvårdssystem, nästan tre år in i pandemin, mycket mer pressat nu än när pandemin startade. Knapp finansiering, personal och medicinska resurser har omdirigerats mot pandemikontroller i stället för förberedelser på att behandla de mest sårbara.

”Under de senaste åren har Kinas sjukvårdssystem haltat på och lagt all sin arbetskraft, finansiering och stöd på att förhindra covid och på kontroll. Det är ohållbart”, sade en sjukvårdsföreträdare i provinsen Guangdong, södra Kina.

Kinas officiella statistik visar att antalet smittade är det högsta på sex månader, inklusive ett rekordstort antal infektioner i huvudstaden Peking och tillverkningshubben Guangzhou i södra Kina.

Financial Times rapporterar på fredagen att en av Kinas största städer, Guangzhou, kämpar med att få kontroll på ett rekordstort covid-utbrott samtidigt som invånarna protesterar och det pågår en intensiv politisk debatt bland stadens politiska ledare över motsägelsefull guidning från Peking om hur utbrottet ska hanteras.

18-miljonersstaden har fastnat mellan lättnader av vissa coronavirusåtgärder och att försöka trycka ner spridningen av viruset.

”Tjänstemännen höll fortfarande på att diskutera behovet av att stänga ner staden förra veckan när antalet smittade personer ökade så snabbt att regeringen fick panik”, sade en rådgivare vid Guandongs provinscentrum för sjukdomskontroll och bekämpning.

Guangzhou har undvikit en nedstängning av hela staden, men minst 9 miljoner invånare i fem av stadens 11 huvuddistrikt står inför omfattande rörelserestriktioner och måste ta dagliga test.

Förra fredagen annonserade regeringen i Guangzhou att de omedelbart skulle lyfta karantänen för ”nära kontakters kontakter”, i ett försök att följa Pekings nya regler.

Men förhållandena i Guangzhou har lett till en rad isolerade protester, mestadels fokuserade till så kallade urbana byar.

Från och med i måndags är nedstängningar på plats i områden som står för mer än 15 procent av Kinas BNP, upp från 12 procent veckan före, enligt data från Nomura.